CERA DE ABEJAS

 

 

 

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La cera de abejas tuvo un papel importante en la historia de la humanidad. Algunas civilizaciones antiguas la usaban como medio de pago y por esta razón era muy valiosa. En el año 181 A.C., cuando los romanos conquistaron a los corsos, les pidieron que pagaran sus impuestos y tributos en cera, que hoy en día tendría el precio de 100.000 libras esterlinas.

En el 1300 D.C. Francia, los agricultores pagaron un impuesto anual consistente en 2 estanques de cera de abejas.

Desde la Edad Media, la Iglesia Católica Romana declaró que sólo la cera de abejas es apta para la fabricación de velas usadas en establecimientos religiosos.

 

 

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    Usos y aplicaciones de la Cera de Abejas

    Hoy en día, la cera de abejas tiene múltiples usos y aplicaciones. De hecho, desde la antigüedad, la cera de abejas es considerada el producto más importante de la colmena, después de la miel.

     

     

    Descripción de la cera de abejas

    La cera de abejas es un producto orgánico complejo, que resulta del metabolismo de las abejas trabajadoras. Se utiliza para construir los panales de la colmena.

    La cera de abejas cambia su composición progresivamente a medida que recibe más y más sustancias. Su color cambia de varias tonalidades de amarillo, que a marrón y finalmente después de unos años se vuelve negro.

    La composición química de la cera de abejas es muy estable, si se tiene en cuenta el producto puro, ya que es secretada por las glándulas de las abejas.

    Desde el punto de vista químico, la cera de abejas es extremadamente inerte. Dentro de una colmena, la cera de abejas se llena de impurezas, pero no cambia su composición.

    Por esta razón puede ser reutilizada después de muchos años sólo calentándola y purificándola.

     

     

    Las abejas y la cera de abejas

    El color de la cera de abejas varía de acuerdo con la pigmentación del polen. Las sustancias muy pigmentadas que se encuentran en los granos de polen de las plantas entomófilas, son solubles en sustancias grasas. Se disuelven fácilmente en la cera de abejas y la colorean. Después, la cera de abejas incorpora el propóleos que traen las abejas, los capullos de seda y otras sustancias.

    En una observación de cerca al microscopio, un viejo peine resulta estar hecho de un material que contiene elementos dispares, más sólido que la fina película que inicialmente formó la cera de abejas.

    La secreción de cera de abejas está influenciada por la temperatura y la comida

    Las abejas producen cera a temperaturas entre 33 y 360 grados centigrados. Si la temperatura baja, las abejas dejan de producir cera.

    Las abejas tienen que consumir miel/azúcar y polen para poder secretar la cera. Los apicultores han observado que las abejas necesitan alrededor de 5 kg de miel o 6 kg de azúcar para poder producir cera.

    El polen es extremadamente importante para la producción de cera. Contiene nitrógeno, que determina la regeneración de las células productoras de cera.

    La secreción de cera de abejas está determinada por la cantidad de alimento almacenado dentro de la colmena. Durante las intensas reuniones de néctar, la producción de cera y la construcción del panal se desarrollan muy rápidamente.

    Para construir panales en los marcos vacíos de una colmena, las abejas se agrupan en formaciones cónicas, colocadas al revés. Se las arreglan para formar una cadena de abejas bajo la parte trasera vacía de un marco.

    El racimo formado por las abejas es delgado por fuera y grueso por dentro para mantener una temperatura constante de 33-360C, necesaria para la secreción de escamas de cera.

    Al construir los panales artificiales, las abejas se sientan primero en el papel de aluminio del panal para calentarlo a más de 300C y hacer que la cera sea fácil de usar. Una vez que la cera se vuelve flexible, las abejas modelan el fondo de las celdas y el excedente se utiliza para construir las paredes de cera que tienen una altura de 3-6 mm. Los panales artificiales se construyen simultáneamente en ambos lados.

     

     

    Blanqueo de cera de abejas

    El blanqueo de cera de abejas se hace con la ayuda de un viejo pero eficiente método. La cera de abejas se coloca en capas finas sobre tamices de alambre y se pone a la luz del sol. Se da la vuelta varias veces para exponer a la luz del sol cada una de sus partes.

    El tratamiento tiene que ser durante varias semanas soleadas.

     

     

    Características físicas y químicas de la cera de abejas

    La cera de abejas es una sustancia muy compleja. Está compuesta por tres elementos principales:

    • carbono (80%)
    • hidrógeno (13%)
    • oxígeno (7%)

    La cera de abejas tiene la siguiente composición química:

    • ácidos de cera libres (13,5-14%)
    • ésteres de ácidos de cera (71%)
    • hidrocarburos (10,5-13,5%)
    • alcoholes libres (1-1,25%)
    • ésteres de colesterol (1%)
    • humedad e impurezas (polen, resinas, etc., – 1-2%)

    La cera de abejas es insoluble en agua y más o menos soluble en varios disolventes orgánicos.

    El mejor es el benceno (100 g de cera de abejas se pueden disolver en 100 g de benceno, a una temperatura de 450C).

    La trementina es también un muy buen disolvente. El alcohol caliente no disuelve muy bien la cera, pero la separa del propóleo, que es extremadamente soluble en alcohol.

    • La cera pura se derrite a unos +640C
    • La cera pura se vuelve sólida a 63oC
    • Así, la cera de abejas tiene un volumen que varía entre 927kg/m3 (valor mínimo) y 970 kg/ m3 (valor máximo), a una temperatura de 15 grados centígrados

     

     

    La tecnología de la cera de abejas

    Hay dos tipos de cera de abejas: la que proviene de las tapas de los panales y la que se obtiene al derretir los panales.

    Los apicultores utilizan diferentes tecnologías para obtener la cera de las tapas y la cera de los panales.

     

    La cera de abejas obtenida de los viejos panales de abejas

    Los viejos panales de abejas derretidos contienen grandes cantidades de propóleos, polen y capullos. Para obtener cera de esta mezcla, los apicultores necesitan un aparato especial. Lo mejor es un aparato de fusión de cera especialmente creado para esta actividad.

    Para un pequeño número de viejos panales, los apicultores pueden utilizar instalaciones fuera de mano, pero no siempre son muy eficientes.

    Los aparatos de fusión de cera de abejas funcionan con la ayuda de vapores de agua caliente. Cuando la cera se derrite con la ayuda de los vapores de agua, los viejos panales se colocan en una cesta metálica. El vapor obtenido del gas que calienta el depósito de agua situado en el fondo de la fundición, derrite la cera. Así, se recoge la cera derretida y el agua resultante después del proceso de condensación.

    Una vez terminada la extracción, se retira la cesta, que sólo contiene residuos. Estos residuos todavía contienen cera, pero ésta sólo puede ser extraída con la ayuda de solventes orgánicos.

    Si los apicultores deciden utilizar un aparato que extraiga la cera de abejas con la ayuda de agua caliente, tienen que sumergir los viejos panales de abejas en agua caliente. Para evitar que floten, se los coloca en una cesta o en un saco de yute. La cesta puede tener en su parte superior un pistón cuya finalidad es ejercer una cierta presión. Mientras que en el saco de yute hay que poner unas cuantas piedras grandes.

    El agua caliente, derrite la cera que flota en la superficie del agua y luego fluye a través de una abertura que se encuentra en la parte superior de la cuba.

    Para obtener una cera pura, que puede ser modelada en bloques de forma regular, es absolutamente necesario volver a fundir la cera o al menos mantenerla bajo una forma líquida durante el mayor tiempo posible, para separar completamente la cera del agua y otras impurezas.

    El fondo del bloque de cera obtenido después del enfriamiento, debe ser cortado. Para obtener bloques de cera sin impurezas es necesario verter la cera en recipientes esmaltados y dejarla enfriar lo más lentamente posible.

    Los espacios entre los recipientes esmaltados deben ser sellados. Sin esta medida suplementaria, los bloques de cera se agrietan o se contraen de forma antiestética.

     

    La cera de abejas obtenida de los tapones

    Durante el proceso de eliminación del tapón de cera, no sólo se obtiene cera sino también una cantidad importante de miel. El problema es cómo separar los dos productos de la colmena sin dañar sus propiedades.

    Los tapones se introducen en una prensa cuya presión aumenta gradualmente. Desafortunadamente esta operación lleva mucho tiempo y la prensa tiene una capacidad limitada.

    Otro método consiste en poner los tapones en un recipiente que tiene en su fondo un tamiz. El recipiente se coloca en una habitación calentada. De vez en cuando se agitan los tapones.

    El proceso de separación de la cera de miel es satisfactorio, pero desafortunadamente requiere mucho tiempo.

    Hay aparatos especiales llamados fundidores de tapones, que pueden separar la miel de la cera a través del calentamiento. Sin embargo, el funcionamiento de estos aparatos tiene que ser observado de cerca por los apicultores para evitar el sobrecalentamiento de la miel.

    Hay centrífugas para los tapones que ahorran tiempo y son muy eficientes. Los tapones centrifugados se secan y la miel que fluye es limpia.

     

    Vídeo - Producción de Cera de Abejas y su Aprovechamiento

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